German Accusative and Dative Prepositions

Beginner German - Level B1

Overview
How do we know when to apply the Accusative or the Dative case with these prepositions? When we talk about movement, from point A to B, we apply the Accusative case. Here’s an easy way to remember: ACtive -> ACcusative
Always ask the question, “Wohin” (where to?), when considering the accusative with these prepositions.
Things change a bit as we use the Dative case with the same prepositions. The difference here is that we’re talking about a static situation. The question to ask here is “Wo?” (where?). 
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German Accusative and Dative Prepositions

We use prepositions in a sentence the relationship between nouns or pronouns. This relationship is often based on time or place. A single preposition can be both a preposition of place or a preposition of time, depending on what context it is used in.  Dealing with nouns or pronouns in German means that we will automatically have to pay attention to the grammatical cases. 
 
Some prepositions always use the accusative case, some use the dative case exclusively, and some can use either, depending on context and question asked. 


1. Accusative Prepositions (Akkusativpräpositionen).

The following five commonly-used prepositions are always found in the accusative case:

accusative prepositions


Examples:
Wir gehen durch den Park. We walk through the park. 
Wir liefen um die Stadt. We ran around the city. 
 
 

2. Dative Prepositions (Dativpräpositionen) 

There are nine prepositions that always take the dative case, but for memorizing them, we will use only the most common eight (see chart below; gegenüber is not listed). A mnemonic device for them is singing them in order to the tune of “The Blue Danube Waltz” by Johann Strauss. Below the table, there are several examples of the prepositions and all of their meanings (in order as they appear in the table).

Dativprpositionen

Examples:
Ihr kommt aus dem Büro. You are coming from (our of) the office. 
Sie ist mit ihrem Freund ausgegangen. She went out with her (boy)friend. 


3. Two-Way Prepositions 

There are a handful of prepositions that can take either the accusative or dative case. These are called two-way prepositions (Wechselpräpositionen). Two-way prepositions are often used in conjunction with a handful of verbs of location. Some of them appear identical, but their translation can vary slightly, changing the case. 

The German two-way prepositions are:

an (on)
auf (on top of)
hinter (behind)
in (in)
neben (next to)
über (over/above)
unter (under)
vor (in front of)
zwischen (in between)

The verbs stellen (to place upright), setzen (to set onself), legen (to lay down), stecken (to place/stick inside) and hängen (to hang something) are most commonly used with the accusative case. 

The verbs stehen (to be/stand upright), sitzen (to sit), liegen (to lie), stecken (to be inside), hängen (to be hanging something) are most commonly used with the dative case. 

To determine which verb of placement is needed, consider the two questions “Wo? and “Wohin?”. Wo? (where, at what place/location) requires the dative case, whereas wohin (where to) uses the accusative case.

Example:
Wo ist die Flasche? Die Flasche ist in der Küche. (Dative case)
Where is the bottle? The bottle is in the kitchen. 

Wohin stellst du sie Flasche? Ich stelle die Flasche in die Küche. (Accusative case) 
Where are you putting the bottle? I'm putting the bottle in(to) the kitchen. 

 

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Einmal um den See

Mein Großvater hat mir zu meinem Geburtstag einen alten Kompass geschenkt. Er hatte diesen Kompass schon so lange ich mich erinnern kann, und ich wollte ihn immer haben.
Im Herbst was ich in Schottland um meinen Bruder zu besuchen, also dachte ich mir, ich stelle den Kompass mal auf die Probe. Nur mit einer Landkarte und dem Kompass gewappnet bin ich in die Berge gefahren, um eine Wanderung zu machen. Es in der Gegend angeblich eine versteckte Kirchenruine.
Leider lief es nicht so gut wie ich es mir erhofft hatte. Ich parkte mein Auto direkt an einem kleinen See. Ich wusste ich musste nördlich gehen, also lief ich einmal halb um den See herum. Auf der anderen Seite ging ich dann gerade aus weiter, immer nördlich, laut meines Kompasses. Aber nach ca. 45 Minuten war ich schon wieder am See angelangt. Also drehte ich mich um, ging ein bisschen den See entlang, bis der Weg wieder in den Wald führte. „Jetzt probieren wir es noch einmal!“, dachte ich mir. „Immer Richtung Norden“. Nach ungefähr 45 Minuten war ich schon wieder an dem See angelangt.
Ich verstand meine Welt nicht mehr, also ging ich zum Auto zurück, und fuhr wieder nach Hause.
Als ich meinem Bruder von meiner gescheiterten Wanderung erzählte, meinte er, es gäbe ein Gerücht, das Kompasse in der Gegend nicht funktionieren, wegen unerklärlichen magnetischen Strömungen. Hätte ich das nur gewusst...


Vocabulary:
der Kompass(e) - here: the compass
auf die Probe stellen - to put to the test
gewappnet - here: equipped, armed
versteckt - hidden
seine Welt nicht mehr verstehen - lit. to not understand one's word anymore, to be
                                                       completely confused 
scheitern - to fail
unerklärlich - inexplicable
die Strömung(en) - the current


Questions
1. What prepositions were used with the noun "See" and what case was the noun in each time?
2. Why was he in Scotland and what was he trying to find?
3. How long did he hike before he ended up back at the lake?
4. How many times did he try before he gave up?
5. Why did his compass not work, according to his brother? 

Answers
1. um den See (acc - title), an einem See (dat), um den See herum (acc.), am See (dat), den See entlang (acc), an dem See (dat)
2. He was trying to find old church ruins. 
3. He hiked for about 45 minutes each time before he ended up back at the lake.
4. He tried twice. 
5.His brother claims there are inexplicable magnetic currents in that area, causing     
compasses to fail. 
 
1. Choose the correct article based on the preposition:
   a. Wir gehen abends gern durch ____ Stadt. 
   b. Ich Arbeite gern mit ____ Software.
   c. Er muss später noch zu ____ Termin. 
   d. Gehe einfach um ____ Haus herum. 
   e. Wir treffen uns bei ____ Theater in der Torstraße.   

2. Choose the correct case/article for each of the following sentences: 
   a. Wir gehen in ____ Arbeit. 
   b. Die Milch ist in ____ Kühlschrank. 
   c. Das steht nicht in ____ E-Mail.
   d. Er fährt das Auto in ___ Garage.
   e. Das Auto steht nicht in ___ Garage.

3. Detect the mistakes in the following sentences:

   a. Kannst du meinen Laptop auf dem Tisch legen?
   b. Wir fuhren einfach dem Fluss entlang.
   c. Die Antenne ist auf dem Dach.
   d. Ich habe die Lampe in der Küche gestellt. 
   e. Die Kiste ist unten in den Keller. 

4. Choose from the following prepositions:
           unter – neben – aus – in  - durch
   a. Wir müssen  _____ den Tunnel fahren. 
   b. Der Nachttisch steht ____ dem Bett.
   c. Sie ist ___ der Arbeit.
   d. Er kommt am Montag ____ dem Urlaub. 
   e. Der Ball ist ___ das Auto gerollt.   
 
1.a. Wir gehen abends gern durch die Stadt. 
   b. Ich Arbeite gern mit der Software.
   c. Er muss später noch zu dem Termin. 
   d. Gehe einfach um das Haus herum. 
   e. Wir treffen uns bei dem Theater in der Torstraße.   

2.a. Wir gehen in die Arbeit. 
   b. Die Milch ist in dem /im Kühlschrank. 
   c. Das steht nicht in der E-Mail.
   d. Er fährt das Auto in die Garage.
   e. Das Auto steht nicht in der Garage.

3.
a. Kannst du meinen Laptop auf dem -> den Tisch legen?
   b. Wir fuhren einfach dem -> den Fluss entlang.
   c. Die Antenne ist auf dem Dach. (correct)
   d. Ich habe die Lampe in der -> die Küche gestellt. 
   e. Die Kiste ist unten in den -> dem/im Keller. 

4.a. Wir müssen  durch den Tunnel fahren. 
   b. Der Nachttisch steht neben dem Bett.
   c. Sie ist in der Arbeit.
   d. Er kommt am Montag aus dem Urlaub. 
   e. Der Ball ist unter das Auto gerollt.  
 

Listen to the audio and try to answer the following questions.

 

Questions

1. What prepositions were used with the nouns "Tunnel" and what case was the noun in each time? 
2. Why did the company move?
3. What are the two alternative routes to the office now?
4. How long does it take him to get to work each day?
5. Why doesn't he take the rural road/surface street? 

Answers

1. durch den Tunnel (acc), um den Tunnel herum (acc), im Tunnel (dat), durch den Tunnel (acc), durch den Tunnel (acc). 
2. The company moved because rent was cheaper outside of town. 
3. He could either drive through the northern part of the city, or he could take a surface street. 
4. It takes him 3 hours round trip, so presumably 1.5 hours to get there.
5. The surface street takes him through another town, and has a lower speed limit. 
 

Transcript

Im Herbst letzten Jahres ist die Firma, für die ich Arbeite, umgezogen. Davor war das Büro mit dem Auto 10 Minuten entfernt. Dann entschloss sich das Management, dass die Miete außerhalb der Stadt billiger ist, also zog die Firma um. Jetzt muss ich jeden Tag drei Stunden Auto fahren, weil der Stau so schlimm ist.

Das Problem ist der östliche Stadttunnel. Um ins Büro zu kommen, muss ich leider durch den Tunnel fahren. Es gäbe zwar einen Umweg um den Tunnel herum und durch den Norden der Stadt, aber das wäre noch langsamer, wegen der vielen Ampeln. Jeden Tag stecke ich im Tunnel fest. Wirklich, jeden Tag. Entweder gab es einen Unfall, oder es versuchen einfach zu viele Autos durch den Tunnel durchzufahren.
Es gäbe auch eine Landstraße, die um die Stadt herumführt, aber sie fährt erst durch eine andere Ortschaft durch. Noch dazu ist da die Geschwindigkeitsbegrenzung viel geringer. Also würde ich mindestens genauso lange brauchen. Also habe ich keine Wahl. Ich muss durch den Tunnel durchfahren, und jeden Tag zweimal leiden.

Vocabulary

der Umweg(e) - the detour
die Ampel(n) - the traffic light
feststecken - the be stuck
die Landstraße(n) - the rural road, surface street
Noch dazu - on top of that
leiden - to suffer

 

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