German Passive Voice with Modal Verbs

Beginner German - Level B1

Overview

Want to know who did those things? Not in passive sentences. We seem to put more emphasis on the actions instead. When those actions involve a modal verb (should, can, must), then nothing really gets too complicated.

The email should be sent. The report must be delivered on time.  The contract can be signed tomorrow.

German is pretty similar, remember we don't use the auxiliary "to be" but werden instead.

language250Asset 173@250x-8

Back to the Course

Hi, you can review other topics from this course level.

German B1

Visit the Shop

Visit the Shop

Start classes with one of our professional teachers today.

Visit the Shop

Passive Voice Modal Verbs

Although there are passive voice alternatives, most typically the German passive voice is formed with the auxiliary verb "werden" and the participle of another verb. (Passiv Präsens) This form of the German voice is processual, which is used to express an action or process, as opposed to "statal", which is used to express a completed action. 

1. Review of the Passiv Präsens

To form the "Passiv Präsens", we need to remember the conjugation of the verb "werden":



To most accurately translate a sentence in the processual German Passiv Präsens, we would say "is being done". 

Examples:

Die Geschenke werden verpackt. (participle of "verpacken")
The presents are being wrapped

Der Hund wird vom Tierarzt untersucht. (participle of "untersuchen")
The dog is being examined by the vet. 
 

2. The "Passiv Präsens" with Modal Verbs

Adding modal verbs to a sentence in the processual Passiv Präsens changes the formula slightly. Instead of using "werden + participle", we now need to add a conjugated modal verb, which kicks the second verb (werden) to the end of the clause or sentence in the infinitive. The remaining participle is placed before "werden" in the infinitive. 

The formula is "modal verb + participle + werden in the infinitive" 

Examples:
Die Geschenke müssen verpackt werden
The presents must be wrapped

Der Hund soll vom Tierarzt untersucht werden
The dog should be examined by the vet. 

3. The Passive Voice in the Preterit

To change from the present tense to the German simple past, all we need to is change the tense of "werden", to "wurden". We then add the participle of the other verb, the same way we do for the passive voice in the present tense. 



The most accurate translation of the passive voice in the preterit is "was/were bring done".

Examples:
Die Geschenke wurden verpackt. (participle of "verpacken")
The presents were being wrapped. 

Der Hund wurde vom Tierarzt untersucht. (participle of "untersuchen")The dog was being examined by the vet. 

4. Passive Voice in the Past Tense with Modal Verbs. 

To form sentences in the passive voice in the past tense with modal verbs, we will use the same formula from above:

"modal verb + participle + werden in the infinitive

We then simply change the tense of the modal verb from the present tense to the preterit. (Modal verbs in the Preterit)


Examples:
Die Geschenke mussten verpackt werden
The presents had to be wrapped

Der Hund sollte vom Tierarzt untersucht werden
The dog was suposed to be examined by the vet. 
 
Don't miss out!

Hi there, you are currently not signed in.

CORE Languages students who are signed in get credit for daily engagement while studying. Additionally, save your quiz and test grades by logging in. Even if you are just a language buff wanting to get a bit more studying in, Sign In and receive weekly content updates, access to Free PDF guides and special pricing on online training from our shop.

Additional Activities

Review the unit lesson above and complete additional activities to build your understanding of this topic. For the activities listed below, make sure you are signed in to keep track of your progress, to receive our weekly topics e-mail and special promotions! We are letting you know, you are not signed in. And progress will not be saved.

Mittens 

Meine Freundin Karin ist diese Woche für 2 Monate nach Kanada geflogen. Sie arbeitet als Meeresbiologin, und hat eine Einladung bekommen, dort an einem Forschungszentrum zu arbeiten.
Da sie ihre Wohnung nicht aufgeben wollte, bat sie mich, ob ich für diese zwei Monate auf ihre Kate, Mittons, aufpassen könnte, und ihre Wohnung sauber halten könnte. Natürlich habe ich ja gesagt. Kurz bevor sie abgereist ist, hat sie mir eine Liste gemacht:

„Das Katzenklo muss einmal täglich saubergemacht werden. Mittens darf ruhig dreimal am Tag gefüttert werden. Er ist immer sehr wenig, aber dafür häufiger. Die Post muss täglich von Briefkasten geholt werden. Bitte vergiss, dass nicht, weil wir schon ein paar Diebstähle hatten, und mir soll ein Paket geschickt werden. Der Klodeckel muss immer zugemacht werden, da Mittens gerne mit dem Wasser spielt. Ich habe zwar genug Katzenfutter gekauft, aber falls du mehr Futter kaufen musst, kann es unter der Spüle aufbewahrt werden. Ach, und vergiss bitte nicht: Meine Blumen müssen alle zwei Tage gegossen werden. Vielen Dank!"


Vocabulary:
die Meeresbiologin, (-innen) - the marine biologist
die Einladung(en) - the invitation
das Forschungszentrum (-zentren) - the research center
das Katzenklo(s) - the litter box
der Diebstahl (-stähle) - the theft
der Klodeckel - lit. the toilet lid
aufbewahren - to keep, store 

Questions: 
1. When was the passive voice with modal verbs used?
2. How long did her friend go to Canada?
3. Why is it so important to put the toilet seat down?
4. Why should she not forget to pick up the mail every day?
5. How often should she water the plants? 

Answers: 
1. muss saubergemacht werden (must be cleaned), darf gefüttert werden (may get fed), muss geholt werden (must get picked up), soll geschickt werden (is supposed to be sent), muss zugemacht werden (must get closed), kann aufbewahrt werden (can get stored), müssen gegossen werden (must get watered)
2. She is a marine biologist and was invited to work at a research facility.
3. She should always put the lid down because Mittens likes to play with the water. 
4. They have had a couple of thefts, and she is expecting a package. 
5. She should water the plants every other day. 
 
1. Translate the following sentences:
   a. The email must be written. 
   b. The car must get washed. 
   c. The lawn can get mowed. 
   d. The story can get printed. 
   e. The breakfast must get prepared. 

2. Insert the correct participle:
        unterrichtet – verschoben – abgesagt – abgeholt - repariert
   a. Mein Auto muss ______ werden. 
   b. Seine Eltern müssen _______ werden. 
   c. Unser Termin muss ______ werden. 
   d. Die Klasse kann ______ werden. 
   e. Das Konzert muss ______ werden.     

3. Change the following active sentences into the passive voice: 
   a. Er muss seine Eltern abholen. 
   b. Sie kann den Vertrag unterschreiben. 
   c. Ich kann den Brief übersetzen. 
   d. Wir können das Meeting verschieben. 
   e. Du kannst die Unterlagen abschicken. 

4. Determine whether the following sentences are logical (L) or not (N):
   a. Die Milchprodukte müssen im Kühlregal gelagert werden. 
   b. Das Haus muss renoviert werden. 
   c. Die Mitarbeiter müssen repariert werden. 
   d. Das Zimmer soll verschoben werden. 
   e. Die Wände dürfen gestrichen werden.  
 
1.a. Die E-Mail muss geschrieben werden. 
   b. Das Auto muss gewaschen werden. 
   c. Der Rasen kann gemäht werden.  
   d. Die Geschichte kann gedruckt werden. 
   e.  Das Frühstrück muss vorbereitet werden.  

2.a. Mein Auto muss repariert werden. 
   b. Seine Eltern müssen abgeholt werden. 
   c. Unser Termin muss verschoben/abgesagt werden. 
   d. Die Klasse kann unterrichtet werden. 
   e. Das Konzert muss verschoben/abgesagt werden.     

3.a. Seine Eltern müssen (von ihm) abgeholt werden.
   b. Der Vertrag kann (von ihr) unterschrieben werden. 
   c. Der Brief kann (von mir) übersetzt werden.  
   d. Das Meeting kann (von uns) verschoben werden. 
   e. Die Unterlagen können (von dir) verschickt werden. 

4.a. Die Milchprodukte müssen im Kühlregal gelagert werden. (L)
   b. Das Haus muss renoviert werden. (L)
   c. Die Mitarbeiter müssen repariert werden. (N) -> You cannot "repair" coworkers. 
   d. Das Zimmer soll verschoben werden. (N) -> You cannot "move" a room. 
   e. Die Wände dürfen gestrichen werden. (L) 
 

Listen to the audio and try to answer the following questions.

 

Questions

1. When was the passive voice and passive voice with modal verbs used?
2. What did “Firma Solala” want first? 
3. What did they want when they changed their minds? 
4. When they called a third time, what did that mean for all the workers?
5. How many trucks were they supposed to deliver? 

Answers

1. Passive voice with modal verbs: sollen lackiert werden, müssen lackiert werden, sollen ausgestattet werden. Passive voice without modal verbs: wurden lackiert, bemalt werden
2. At first “Solala” wanted all delivery trucks to be painted green with yellow stripes on the side. 
3. Then they wanted them all black and white.
4. When they called a third time, workers had to do overtime. 
5.They were supposed to deliver 50 trucks. 
 

Transcript

(not available)

Vocabulary

zu gehen – to be very busy (Es geht zu – It is very busy)
lackieren – to paint/finish (a vehicle, or an object)
sich etwas anders überlegen – to change one’s mind
hinzufügen – to add
der Auftrag(Aufträge)  – the order/request
der Streifen(-) – the stripe (plural: die Streifen)
das Navigationssystem(e) – the GPS (lit. the navigation system)
die Überstunden – (plural only) overtime (Überstunden machen  – to do/work overtime)

 

We love new fresh content! Find some of our favorite links on this Unit topic below. If any links are expired, please let us know.

What do you know?

You can complete the following quiz to see if you truly understand this unit's content.