German Konjunktiv I

Beginner German - Level B1

Overview

If you plan to improve your German by reading news articles, this is an important form to learn. The special subjunctive appears most frequently in restatements of what someone else has claimed.

By using the special subjunctive, for example, a newspaper can assert its own neutrality concerning the validity of a claim. English does not provide an exact translation. "He said that he was an honest person" is a kind of modified subjunctive that provides some distance, but it cannot be sustained over longer passages. Instead, English must rely on words like "allegedly" and frequent repetitions of "he said...." 

language250Asset 173@250x-8

Back to the Course

Hi, you can review other topics from this course level.

German B1

Visit the Shop

Visit the Shop

Start classes with one of our professional teachers today.

Visit the Shop

German Konjunktiv I

In German, there is another subjunctive form besides that used to express wishes and pose hypotheticals: the special subjunctive (der Konjunktiv I). This form is used to mark indirectly reported speech and can also to express doubt as to the accuracy of indirectly reported speech.

So what is indirectly reported speech? This is when a person is repeating or reporting something that another person has said. In German, as opposed to English, the form of the main verb actually changes to reflect this fact. Whenever quotation marks are used, directly reported i.e. quoted speech is being repeated, but there are none with indirectly reported speech.

Directly reported speech:  John said, “I am going to be late.”
Indirectly reported speech:  John said that he is going to be late.

In German, removing the quotation marks will have the same effect as in English: the veracity of what is being reported (John is going to be late) is not in question. However, the use of the special subjunctive form of the main verb will make it clear that the person reporting what was said is not claiming that it is absolutely true, and, in some cases, is calling it into question.

Directly reported speech:  John sagte, “Ich werde mich verspäten.”
Indirectly reported speech:  John sagte, er werde sich verspäten.

In the second example above, the expected conjugated form of “werden” for “er” is “wird.” However, in the special subjunctive, it changes to “werde” in order to make clear that the speaker (the person reporting what John said) is not vouching for what John said; rather, s/he is an intermediary (messenger, if you will).

Some conjugations of verbs in the special subjunctive are identical to their indicative (that is, non-subjunctive) forms, so, in those cases, it is necessary to use the general subjunctive (Konjunktiv II) forms instead. For example, consider the following forms of “haben” in Konjunktiv I:

haben Personal Pronoun (singular) Conjugated Form Personal Pronoun (plural) Conjugated Form
1stperson ich habe wir haben
2ndpersoninformal du habest ihr habet
2ndperson formal Sie haben Sie haben
3rdperson er/sie/es habe sie haben

Note that the “Sie,” “wir,” and “sie” (plural) forms look identical to the present tense (indicative) form of “haben.” Because of the potential for ambiguity, the general subjunctive forms are instead used, as seen in the chart below:

haben Personal Pronoun (singular) Conjugations Personal Pronoun (plural) Conjugations
1stperson ich hätte wir hätten
2ndpersoninformal du habest ihr habet
2ndperson formal Sie hätten Sie hätten
3rdperson er/sie/es habe sie hätten

Keep in mind that when reporting what someone else has said, the most common forms used are third person singular and plural (e.g. he said, she said, they said), as, by definition, it is something being reported indirectly. However, first and second person forms to occur.

The special subjunctive form of verbs is derived from the infinitive form, and consists of adding an “e” before the “st” for “du,” adding an “e” and deleting the “t” for “er/sie/es” form, and adding an “e” before the “t” in the “ihr” form. For verbs whose stems end in “d” or “t,” the special subjunctive form (e.g. finden > ihr findet) is replaced with the general subjunctive (ihr fändet).

There is one exception to the rule, and that is the verb “sein.” Here is a table with the forms of “sein” in the special subjunctive:

sein Personal Pronoun (singular) Conjugations Personal Pronoun (plural) Conjugations
1stperson ich sei wir seien
2ndpersoninformal du sei(e)st ihr seiet
2ndperson formal Sie seien Sie seien
3rdperson er/sie/es sei sie seien

This form of “sein” may look familiar, as it is very similar to the command form (imperative).

 

Don't miss out!

Hi there, you are currently not signed in.

CORE Languages students who are signed in get credit for daily engagement while studying. Additionally, save your quiz and test grades by logging in. Even if you are just a language buff wanting to get a bit more studying in, Sign In and receive weekly content updates, access to Free PDF guides and special pricing on online training from our shop.

Additional Activities

Review the unit lesson above and complete additional activities to build your understanding of this topic. For the activities listed below, make sure you are signed in to keep track of your progress, to receive our weekly topics e-mail and special promotions! We are letting you know, you are not signed in. And progress will not be saved.

Dein Wort gegen meines...

Mein Name ist Ulf Schmitz, und Ich arbeite schon seit 17 Jahren bei der Polizei. Es ist eine sehr anspruchsvolle Arbeit, und manchmal geht es echt drunter und drüber. Freitagnachmittags ist es immer ein bisschen ruhiger. Da sitze ich nämlich normalerweise im Büro und bearbeite Unfallberichte.
Letzten Freitag las ich einen Bericht eines Mannes namens Moritz. Laut Moritz fuhr er abends nach der Arbeit nach Hause. Auf dem Heimweg habe er angeblich an einer roten Ampel angehalten. Die Ampel habe dann auf Grün umgeschaltet, also fuhr er los. Kurz darauf kollidierte er leicht mit einem anderen Auto. Beiden Fahrern ist nichts passiert. Das Interessante ist nun, das Ralph, der Fahrer des anderen Autos, behauptet Moritz sei durch eine rote Ampel durchgefahren. Er habe es genau gesehen. Ralph behauptet er sei nicht Schuld an dem Unfall. Moritz behauptet er sei ebenfalls unschuldig, und Ralph müsse zum Verantwortlichen gemacht werden.
Gott sei Dank gibt es Aufnahmen von der Straßenkamera. Und was stellte sich heraus? Moritz ist bei Rot über die Ampel gefahren, und Ralph was intensiv mit deinem Handy beschäftigt, und passte nicht auf.

Vocabulary:

anspruchsvoll - demanding
drunter und drüber - "up and down" (Es geht drunter und drüber - it's all over the place)
nämlich - namely
normalerweise - normally
der Unfallbericht(e) - the accident report
namens - by the name of
laut - here: according to
die Ampel(n) - the traffic light
der Verantwortliche(n) - the responsible (person/party)
beschäftigt sein - to be busy with

Questions:
1. When was Konjunktiv I used? 
2. Who ran the red light? 
3. When does Ulf read accident reports?
4. What does Moritz claim happened?
5. What did the traffic camera reveal?

Answers:
1. habe er angehalten, habe umgeschaltet, sei durchgefahren, habe gesehen, sei, sei, müsse. 
2. Moritz ran the red light. 
3. Ulf usually works on accident reports on Friday afternoons. 
4. Moritz claims that the light turned green and so he went. 
5. The camera revealed that Moritz ran the red light and Ralph was on his phone. 
 
1. Change the following sentences into indirect speech:
   a. John: Ich habe morgen keine Zeit. 
   b. Maria: Ich bin morgen erreichbar. 
   c. Philip: Wir sind sehr müde. 
   d. Tom: Ich werde mich verspäten. 
   e. Tina: Sie hat kein Auto. 

2. Finish the following sentences about John; John sagt:
   a. Ich gehe oft ins Kino.
   b. Ich habe einen Hund.
   c. Ich schreibe ein Buch.
   d. Ich bin als Beamter tätig.
   e. Ich werde in den Urlaub fahren. 

3. Conjugate the following verbs in the Konjunktiv II
   a. sein  - to be
   b. haben – to have
   c. gehen – to go
   d. sagen – to say
   e. leben – to live

4. Insert the correct form of “sein” in the Konjunktiv I below:
   a. Meine Mutter behauptet, ich ______ sehr talentiert. 
   b. Mein Kollege sagt, er ______ gestern beim Arzt gewesen. 
   c. Sie dachte, sie _______ spät dran. 
   d. Er behauptet, wir _______ immer schlecht drauf. 
   e. Mein Arzt behauptet, ich _____ gesund.
 
1.a. John sagt, er habe morgen keine Zeit.
   b. Maria sagt, sie sei morgen erreichbar. 
   c. Philip sagt, sie seien sehr müde.
   d. Tom sagt, er werde sich verspäten. 
   e. Tina sagt sie habe kein Auto.

2.a. ...er gehe oft ins Kino
   b. ...er habe einen Hund.
   c. ...er schreibe ein Buch.
   d. ...er sei als Beamter tätig.
   e. ...er werde in den Urlaub fahren. 

3.a. Ich sei, du seist, er/sie/es sei, wir sein, ihr seiet, sie/Sie sein
   b. Ich habe, du habest, er/sie/es habe, wir haben, ihr habet, sie/Sie haben
   c. Ich gehe, du gehest, er.sie.es gehe, wir gehen, ihr gehet, sie/Sie gehen
   d. Ich sage, du sagest, er/sie/es sage, wir sagen, ihr saget, sie/Sie sagen
   e. Ich lebe, du lebest, er/sie/es lebe, wir leben, ihr lebet, sie/Sie leben

4.a. Meine Mutter behauptet, ich sei sehr talentiert. 
   b. Mein Kollege sagt, er sei gestern beim Arzt gewesen. 
   c. Sie dachte, sie sei spät dran. 
   d. Er behauptet, wir sein immer schlecht drauf. 
   e. Mein Arzt behauptet, ich sei gesund.
 

Listen to the audio and try to answer the following questions.

 

Questions

1. When was "Konjunktiv I" used? 
2. Why did the narrator and his work colleagues have to sit to close to the other table? 
3. Where does Martina work?
4. Why was she suspicious of her work colleague?
5. What did Sabrina's boss say/do? 

Answers

1. sei überzeugt (is convinced), habe sie gesehen (has she seen), sie wolle nicht Bescheid geben (she doesn't want to let know), nicht sicher sei (isn't sure), sie kenne (she knows), habe Bescheid gegeben (has let know), habe nicht gelaubt (hasn't believed), solle zur Polzei gehen (should go to the police)
2. The restaurant they went to was really full, so the three of them had to squeeze at a tiny table next to Sabrina and Martina. 
3. Martina works at a bank. 
4. She saw him take something from the cash register and stick it in his pocket. 
5. Sabrina didn't believe her when she reported her colleague. 
 

Transcript

Letzens war ich mit zwei Arbeitskollegen beim Mittagessen. Das Restaurant war sehr voll, also mussten wir uns an einen sehr kleinen Tisch quetschen, direkt neben zwei Frauen, die in einem sehr ernsten Gespräch vertieft waren.
Sabrina, hieß einer der Beiden. Die andere Dame hieß Martina. Martina meinte, sie davon überzeugt, dass einer ihrer Kollegen in der Bank Geld klaut. Letztens habe sie ihn gesehen wie er sich schnell etwas aus der Kasse in die Tasche gesteckt hat. Sie wolle aber ihrem Chef nicht Bescheid geben, weil sie sich nicht sicher sei.
Sabrina meinte, sie kenne auch jemanden in ihrer Arbeit, der ständig Dinge klaut: Geldbeutel, Jacken und so weiter und so weiter. Sie habe aber ihrem Chef Bescheid gegeben, aber er habe ihr nicht geglaubt.
Dann meinte Martina, Sabrina solle direkt zur Polizei gehen. „Manchmal muss man Dinge selber in die Hand nehmen“, meinte sie.

Vocabulary

quetschen - to squeeze
klauen - to steal
die Kasse(n) - the register
ständig - constantly
der Geldbeutel(-) - the wallet
Dinge selber in die Hand nehmen - to take matters into one's own hands 

 

We love new fresh content! Find some of our favorite links on this Unit topic below. If any links are expired, please let us know.

What do you know?

You can complete the following quiz to see if you truly understand this unit's content.