German The Question words "Was für ein" and "Welch-"

Beginner German - Level A2

Overview

What is the difference between Welch- and Was für ein in German?

"Welch-" is often used when there are multiple options to choose from. It asks for a specific answer. Welche(…) is the direct brother of which.
Which of course raises the question what the difference is between was für and welche?
Well, just like what kind, the German was für does NOT work as soon as there’s a specified pool of choices. Then, you HAVE to use welche(…).
"Was für ein/e..." sounds more like you want to get a rough idea of the thing you're asking about. So, taken literally, was für means what for and the core idea of it is asking for options. So it’s a translation for what/which kind or simply what/which.

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What is the difference between Welch- and Was für ein in German?

1. Was für (ein)

The question word(s) "Was für (ein)" (lit. "What for one") is used to ask what of which kind of person/place/thing, etc something is, usually in a general sense. The direct translation can cause some confusion, as in English, we would say "What kind of". Depending on the gender and case of the person/place/thing we ask about, the word "ein" takes different endings. If referring to a plural noun, we drop "ein" completely. 



Examples:
Was für ein Buch liest du?
What kind of Book are you reading? (neutral, singular, accusative noun)
Was für einen Wein trinkst du? 
What kind of wine are you drinking? (masculine, singular accusative noun)
Was für Bücher liest du gerne? 
What kind of books do you like to read? (plural, accusative)

In all three examples, we are inquiring about the general kind of book(s) or wine. 
 

2. Welch-

The question word "Welch-" (which) is used to ask about a specific pool or selection of nouns to choose from. "Welch-" takes endings depending on gender and case of the noun we are asking about. 



Examples: 
Welchen Film hast du dir angeschaut? 
Which movie have you watched? (masculine, singular, accusative)
Welches Formular muss ich ausfüllen?
Which form do I need to fill out? (neutral, singular, accusative)
Welche Bücher nimmst du mit? 
Which books are you bringing? (plural, accusative)

In all three examples, we are inquiring about a noun of a specific selection of nouns, either a movie (of a selection of movies), a form (of a selection of forms, or books (of a selection of books)

 

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"Welch-" is often used when there are multiple options to choose from. It asks for a specific answer. "Was für ein/e..." sounds more like you want to get a rough idea of the thing you're asking about.

Ben und Martina sind im Reisebüro und wollen sich erkundigen, wie man am besten von Berlin nach London kommt.

Dame: Guten Tag! Wie kann ich Ihnen helfen?

Martina: Hallo. Wir wollen am 14. August nach London, und wollen uns erkundigen, was für Möglichkeiten es gibt.

Dame: Berlin, London, kein Problem. Ich nehme an Hin und Zurück?

Ben: Ja, genau.

Dame: An welchem Datum möchten sie zurückreisen?

Ben: Am 9. September.

Dame: Also, es gibt verschiedene Flüge: Einen um 10.30, von Berlin-Tegel. Dann einen um 12.45 Uhr, und einen um 16.05 Uhr.

Martina: Welcher Flug ist am billigsten?

Dame: Der Flug um 10.30 Uhr kostet 119.00 Euro, und die zwei anderen kosten jeweils 223.00 Euro.

Ben: Gibt es auch Züge von Berlin nach London?

Dame: Ja, klar. Also, es gibt einen Zug, der fährt um 4.30 Uhr morgens von Berlin Hauptbahnhof ab. Ein anderer Zug fährt um 6.30Uhr morgens los. Ein Zug fährt über Köln, und einer fährt über Frankfurt.

Ben: Welcher Zug fährt über Köln?

Dame: Der Zug um 4.30 Uhr fährt durch Köln.

Martina: Und was für ein Zug ist das?

Dame: Von Berlin bis nach Paris ist das ein ICE. Und dann müssen sie in Paris umsteigen auf den Eurostar um.

Ben: Das hört sich toll an.

Martina: Aber mit dem Zug fahren dauert ewig. Mit dem Flugzeug sind wir gleich da.

Ben: Aber aus dem Zug sieht man mehr, und wir haben genug Zeit.

Dame: Es kommt natürlich darauf an, was für eine Reise sie machen wollen.

Martina: Eine entspannende Reise!

Ben: Eine abenteuerliche Reise!

Dame: Vielleicht fliegt die Dame, und der Herr fährt mit dem Zug, und dann treffen Sie sich einfach in London!


Vocabulary:
das Reisebüro(s) - the travel agency
sich erkundigen - to inform oneself (refl.)
jeweils - each
umsteigen - transfer, switch (trains, planes, etc)
dauern - to last, to take (time) 
ewig - forever 
entspannend - relaxing
abenteuerlich - adventurous 

Questions: 
1. When was "was für" and when was "welch-" used?
2. Which one is the most expensive flight?
3. Which train goes through Frankfurt?
4. What kind of trip do Ben and Martina want to take?
5. What does the travel agent suggest? 

Answers:
1. was für Möglichkeiten, an welchem Datum, welcher Flug, welcher Zug, was für ein Zug, was für eine Reise, 
2. Both, the flight at 12.45pm, and 6.05 pm are equally expensive (223.00 Euros)
3. The train at 6.30 AM goes through Frankfurt. 
4. Martina wants a relaxing trip. Ben wants an adventurous trip. 
5. She suggests they each get to London separately, Ben by train and Martina by plane, and then meet there. 
 
1. Insert the correct form of "Was für ein-" into the following questions. 
   a. __________ Flugzeug ist das?
   b. __________ Blume ist das?
   c. __________ Planzen wachsen dort drüben? 
   d. __________ Kaffee trinkst du? 
   e. Mit __________ Zug fahren wir? 

2. Insert the correct form of "Welch-" into the following questions. 
   a. ________ Auto nehmen wir?
   b. ________ Wein hast du bestellt?
   c. ________ Film willst du ansehen? 
   d. ________ Spiele wurden abgesagt?
   e. ________ Formular muss ich ausfüllen? 

3. Translate the following questions, and choose either "Was für ein" or "Welch-"
   a. What kind of train is this? 
   b. Which train are we taking?
   c. What kind of sauce (die Sosse) is this? 
   d. Which song have you sung? 
   e. What kind of car do you drive? 

4. Read the following questions, and detect the mistake.
    a. Was für eine Bücher liest du gerne? 
    b. Welches Autos stellen Sie her? 
    c. Was für ein Kaffee ist das?
    d. Welche Schokolade gehört dir? 
    e. Was für ein Laptop hast du? 

1.a. Was für ein Flugzeug ist das? (neutral, nominative) 
   b. Was für eine Blume ist das? (feminine, nominative)
   c. Was für Planzen wachsen dort drüben? (plural, nominative)
   d. Was für einen Kaffee trinkst du? (masculine, accusative)
   e. Mit was für einem Zug fahren wir? (masculine, dative) 

2.a. Welches Auto nehmen wir? (neutral, accusative)
   b. Welchen Wein hast du bestellt? (masculine, accusative) 
   c. Welchen Film willst du ansehen? (masculine, accusative)
   d. Welche Spiele wurden abgesagt? (plural, accusative)
   e. Welches Formular muss ich ausfüllen? (neutral, accusative) 

3.a. What kind of train is this? -> Was für ein Zug ist das? 
   b. Which train are we taking? -> Welchen Zug nehmen wir? 
   c. What kind of sauce (die Sosse) is this? -> Was für eine Sosse ist das? 
   d. Which song have you sung? -> Welches Lied hast du gesungen? 
   e. What kind of car do you drive? -> Was für ein Auto fährst du? 

4. a. Was für eine Bücher liest du gerne?  (no "ein-" with plural nouns!)
    b. Welches -> Welche Autos stellen Sie her? (plural accusative ending is "-e")
    c. Was für ein Kaffee ist das? (correct!)
    d. Welche Schokolade gehört dir? (correct!)
    e. Was für ein -> einen Laptop hast du? (masculine noun in the accusative)
 

Listen to the audio and try to answer the following questions.

 

Questions

  1. When was „Was für ein“ and „Welch-„ used (include the noun that follows)
  2. How many times have they been to Kenya?
  3. When did they decide to go and why?
  4. Where did they go first to get information?
  5. When did they book their tickets?

Answers

  1. Was für ein Visum (what kind of visa), welche Impfungen (which vaccinations), zur welcher Jahreszeit (which season), welche Fluggesellschaft (which airline), was es für Flüge gibt (what kind of flights there are), was für Insekten (what kind of insects), welche Impfungen (which vaccinations), was für Klamotten (what kind of clothes), welche Koffer (which suitcases)
  2. They have never been to Kenya. This would be their first time.
  3. They decided to go in October, because it will be cooler and it will rain less.
  4. They first went to the travel agency.
  5. They booked their tickets yesterday.
 

Transcript

Meine Freundin und ich wollen dieses Jahr nach Kenia fliegen. Wir waren noch nie in Afrika. Wir müssen aber so viele Vorbereitungen treffen. Wir wussten gar nicht, was für ein Visum wir brauchten, welche Impfungen man benötigt, oder zur welcher Jahreszeit es dort am angenehmsten ist. Wir sind erstmal ins Reisebüro und haben uns erkundigt, welche Fluggesellschaft überhaupt dort hinfliegt, und was es für Flüge gibt. Wir haben uns dann entschieden im späten Sommer, also im Oktober zu fliegen, da es dort dann kühler ist und weniger regnet. Meine Freundin wollte natürlich sofort wissen, was für Insekten wir dort sehen werden. Sie hat unglaubliche Angst vor Krabbeltierchen. Mir macht sowas nichts aus. Nach dem Reisebüro sind wir dann zum Arzt, um herauszufinden, welche Impfungen man braucht. Das war alles gar nicht so schlimm. Gestern haben wir endlich gebucht! Wir freuen uns schon sehr. Jetzt müssen wir uns nur noch überlegen was für Klamotten wir mitnehmen, und welche Koffer wir benutzen.

Vocabulary

noch nie – never (before)
garnicht – not at all
die Impfung(en) – the vaccination
die Jahreszeit(en) – the season
angenehm – comfortable
das Reisebüro(s) – the travel agency
die Fluggesellschaft(en) – the airline
das Krabbeltierchen – the little „crawly“ animal
buchen – to book
sich überlegen – to think about
die Klamotten (plural) – the clothes
benutzen – to use

 

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