German Reflexive Verbs with the Dative Case

Beginner German - Level A2

A number of verbs use the reflexive pronoun in the dative case. Only two of the dative reflexive pronouns are different from their equivalent accusative reflexive pronoun. These are mich and dich which become mir and dir respectively. Let's find out more.
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German Reflexive Verbs with Dative

Reflexive verbs are used in sentences in which the subject and object are the same. For example, I can look at my dog, in which case my dog is the direct object of the sentence, and I am the subject of the sentence. But if I looked in the mirror, I would look at myself. In this example, I am the subject but also the direct object of the sentence, and the verb is now reflexive.

In English, reflexive pronouns end in -self, regardless of whether the reflexive pronoun is the direct or the indirect object. In German, we need to use a different "set" or pronouns for direct object reflexive pronouns (accusative), and indirect object pronouns (dative case). 

1. Dative Reflexive Pronouns 

It is important to remember that dative pronouns and dative reflexive pronouns differ slightly. We use dative reflexive pronouns only when the subject and the indirect object are the same. If the subject and the indirect object are not the same, we use regular dative pronouns. 

Er kauft dir ein Buch. He buys you a book. 
He is the subject, and you are the indirect object. Not reflexive! 
Er kauft sich ein Buch. He buys himself a book. 
He is the subject and the indirect object. Reflexive!

Note that regular dative pronouns and reflexive pronouns are the same for "ich, du, wir, ihr", and change to "sich" for "er, sie, es, Sie". 

2. Reflexive Verbs with Dative 

When learning reflexive verbs, both with the accusative and the dative, it is important to remember that not all reflexive verbs in German are also reflexive in English. There are many German reflexive verbs that are always used with the dative case. When looking these up in the dictionary, we will notice the infinitive pronoun "sich", and often the word "etwas'" (something. 

For example, the verb "vorstellen" can appear in different ways. The non-reflexive, separable "vorstellen" verb means "to stand in front of". However, it can also be reflexive using accusative reflexive pronouns. Then it will be written as "sich vorstellen", which means "to introduce oneself". When it is used as a dative reflexive verb, it will be written as "sich etwas vorstellen", then it means "to imagine something (to oneself)". Here we already notice that the translation "to imagine" is not used reflexively in English, but it is a reflexive verb in German. 

Here is list of reflexive verbs that are commonly used with the dative case:
sich etwas anziehen - to put something on
sich etwas brechen - to break something
sich die Haare bürsten - to brush one's hair
sich die Haare kämmen - to comb one's hair
sich etwas kaufen - to buy oneself something
sich die Zähne putzen - to brush one's teeth
sich die Hände waschen - to wash one's hands


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A German reflexive verb describes an action of the subject where the action reflects back to the subject. German reflexive verbs are used in connection with a reflexive pronoun such as myself or yourself in English.

sich abgewöhnen-to give something up
sich anhören-to listen to
sich ansehen-to watch something
sich einbilden-to imagine something
sich erlauben-to allow something
sich kaufen-to buy oneself
sich leisten-to afford
sich merken-to keep in mind
sich vornehmen-to undertake something
sich vorstellen-to imagine
sich wünschen-to wish

Stell dir das mal vor! 

Als ich noch ein Kind war, wollte ich immer in einem Chemielabor arbeiten. Ich weiß nicht warum, aber Chemie hat mich schon immer fasziniert. Ich habe mir als Kind alle Elemente im Periodensystem gemerkt. Nach meinem Abitur habe ich mir vorgenommen, an der TU München zu studieren. Ich habe mich kurz vor meinem Abschluss beworben. Als ich von der Uni angenommen wurde, habe ich mir sofort einen Labormantel gekauft. Das Studium war sehr schwer aber ich gab mir immer große Mühe. Ich habe wochenlang für meine Examen gelernt und kaum geschlafen. Meine Freundin hat sich immer Sorgen um mich gemacht. Aber es hat sich alles gelohnt. Ich habe mein Studium erfolgreich abgeschlossen und arbeite jetzt als chemischer Ingenieur bei einem der größten Forschungslabore in Europa. Meine Eltern hatten sich das bestimmt nicht vorgestellt. Und wenn ich ehrlich bin, ich mir auch nicht! Aber jetzt ist meine Leidenschaft mein Beruf! Stell dir das mal vor!

das Labor(e/s)) - the lab
faszinieren - to fascinate
das Periodensystem - the periodic table
sich (etwas) vornehmen - to undertake, plan to do something
das Abitur - German equivalent of high school diploma
der Abschluss(schlüsse) - here: the graduation
lernen - to study
sich Mühe geben - to put in effort
sich Sorgen machen - to worry 
sich lohnen - to be worth it, to pay off
die Leidenschaft(en) - the passion
der Beruf(e) - the job, career
sich etwas vorstellen - to imagine (stell dir das mal vor - Imagine that!)

1. Which dative verbs were used (include the reflexive pronoun)
2. What did he do when he was a child? 
3. What was the first thing he did when he got accepted to "TU München"?
4. Why was his girlfriend worried?
5. Where does he work now? 
1. "habe ich mir gemerkt" ( have I memorized), "habe ich mir vorgenommen" (have I planned to do), "habe ich mir gekauft" (have I bought), "ich gab mir Mühe" (I put in a lot of effort/worked hard), "hat sich sorgen gemacht" (was worried), "hatten sich vorgestellt" (had imagined), "ich mir auch nicht" "connected to "vorgestellt: "neither had I"), "stell dir vor" (imagine!)
2. He memorized all the elements in the periodic table.
3. He bought himself a lab coat.
4. She was worried because he studied a lot and didn't sleep. 
5. He works at one of the largest research labs in Europe. 
1. Choose the correct reflexive pronoun:
   a. Steffi gibt _____ immer große Mühe. 
   b. Kannst du _____ das vorstellen? 
   c. Ich habe ____ das neue iPhone gekauft. 
   d. Wir können ____ das Gut vorstellen. 
   e. Er putzt ____ zweimal am Tag die Zähne. 

2. Read the following sentences and determine if they are reflexive (R) or not (N):

   a. Er kauft ihm ein Geschenk. 
   b. Wir gönnen uns den Urlaub. 
   c. Sie gibt sich immer Mühe. 
   d. Ich stelle es vor. 
   e. Sie bestellen sich etwas zu essen. 

3. Choose the correct subject pronoun based on verb and reflexive pronoun:
   a. ____ können uns das Haus nicht leisten. 
   b. ____ kann mir das nicht vorstellen.
   c. ____ putzen sich abends die Zähne. 
   d. ____ will sich das Auto kaufen. 
   c. ____ machst dir immer so viele Sorgen. 

4. Detect the mistakes in the following sentences:
   a. Ich mache mich große Sorgen um dich. 
   b. Wir kaufen euch einen neuen Rasenmäher. 
   c. Er gibt ihm viel Mühe. 
   d. Kaufst du dich das neue iPhone? 
   e. Wir bestellen ums eine Pizza. 
1.a. Steffi gibt sich immer große Mühe. 
   b. Kannst du dir das vorstellen? 
   c. Ich habe mir das neue iPhone gekauft. 
   d. Wir können uns das Gut vorstellen. 
   e. Er putzt sich zweimal am Tag die Zähne. 

 a. Er kauft ihm ein Geschenk. (N) (He buys him- but not himself- a present.)
   b. Wir gönnen uns den Urlaub. (R)
   c. Sie gibt sich immer Mühe. (R)
   d. Ich stelle es vor. (N)
   e. Sie bestellen sich etwas zu essen. (R)

3.a. Wir können uns das Haus nicht leisten. 
   b. Ich kann mir das nicht vorstellen.
   c. Sie putzen sich abends die Zähne. 
   d. Er/Sie will sich das Auto kaufen. 
   c. Du machst dir immer so viele Sorgen. 

4.a. Ich mache mich -> mir große Sorgen um dich. 
   b. Wir kaufen euch einen neuen Rasenmäher. (correct, just not reflexive)
   c. Er gibt ihm -> sich viel Mühe. 
   d. Kaufst du dich -> dir das neue iPhone? 
   e. Wir bestellen ums -> uns eine Pizza. 

Listen to the audio and try to answer the following questions.



1. What reflexive verbs (and reflexive pronouns) were used?
2. What is he worried about?
3. Why is he worried about it?
4. What can't he imagine?
5. What will he do it it gets too expensive? 


1. sich etwas gönnen (to allow/grant oneself something), sich etwas kaufen (to buy oneself something), sich etwas vorstellen (to imagine something), sich etwas ansehen (to look at something), sich Mühe geben (to work hard on something, put in a lot of effort), sich etwas überlegen (to think of something), 
2. He is worried that fixing his car will be too expensive.
3. He is worried because he doesn’t have a lot of money right now because he bought himself the new iPhone.
4. He can’t imagine living without a smart phone.
5. If fixing his car will get too expensive, he will bike to work, but not return the new iPhone. 


Meine Karre ist schon wieder in der Werkstatt. Das wird bestimmt teuer! Ich habe gerade nicht so viel Geld. Ich habe mir nämlich letzte Woche etwas gegönnt. Ich habe mir das neue iPhone gekauft. Ich kann mir gar nicht mehr vorstellen, ohne ein Smartphone zu leben. Na ja, und prompt geht mein Auto kaputt! Der Mechaniker muss es sich erstmal ansehen, meinte er. Er hat mir gesagt er wird sich Mühe geben, mein Auto schnell zu reparieren. Wenn es tatsächlich teuer wird, muss ich mir etwas überlegen. Vielleicht muss ich dann mit dem Fahrrad in die Arbeit radeln, denn, mein neues iPhone gebe ich nicht zurück!


die Karre(n) – lit. cart, here: old car
die Mühe(n) – the effort 
radeln – to ride a bike
prompt – promptly 


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