German Two-Way Prepositions

Beginner German - Level A1

Overview

There is a category of prepositions that switch back-and-forth between the accusative (when indicating direction) and dative (when indicating location). Memorize the short list of prepositions and follow the specific case and you will be set!

Vocabulary

Furniture in the house

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German Two-Way Prepositions

There are a handful of prepositions that can take either the accusative or dative case. These are called two-way prepositions (Wechselpräpositionen):

an     auf     hinter     in     neben     vor     über     unter     zwischen

Several of these prepositions have contractions that are commonly used (an, in, auf) and others appear in less frequently (über, unter, vor). These contractions are as follows:

Akkusativ                           Dativ

ans = an das                       am = an dem*

aufs = auf das

ins = in das                          im = in dem

übers = über das                überm = über dem

unters = unter das              unterm = unter dem

vors = vor das                     vorm = vor dem

*‘dem’ can be either masculine or neuter in the dative case.

These two-way prepositions generally have the following meanings (with Accusative (A) and Dative (D) examples):

an = on (a vertical surface, e.g. wall), to/at a border/boundary (e.g. beach)/vertical structure (e.g. window)

Du hängst das Poster an die Wand. (A)          Das Poster hängt an der Wand. (D)

Wir gehen heute an den Strand.                     Wir waren gestern am Strand.

Sie geht ans Fenster.                                      Ihr steht jetzt am Fenster.

auf = on (a horizontal surface), at (e.g. the market), to (e.g. the bank), in (e.g. the post office)

Ich lege das Buch auf den Tisch. (A)               Das Buch liegt auf dem Tisch. (D)

Wir gehen auf den Markt.                                 Susanna und Ingrid sind auf der Bank.

hinter = behind

Er fährt hinter das Gebäude. (A)                      Die Lehrerin steht hinter dem Schreibtisch. (D)

in = in, into, to

Sie sollen in die Staatsoper gehen. (A)             Die Studenten sitzen im Klassenzimmer. (D)

neben = beside, next to

Du stellst die Flasche neben das Handy. (A)   Die Flasche steht neben dem Handy. (D)

über = above, over, across

Die Uhr hängt ihr über den Schrank. (A)         Die Uhr hängt über dem Schrank. (D)

Wir sind über die Strasse gegangen.                 Der Vogel fliegt über dem Park.

unter = under

Der Hund geht unter das Bett. (A)                      Die Katze liegt unter dem Bett. (D)

vor = before, in front of

Stell dein Auto vor das Haus! (A)                         Die Frau steht vor der Tür. (D)

zwischen = between

Stell die Lampe zwischen das Sofa und den Stuhl! (A)          Die Lampe steht zwischen dem Sofa und Stuhl. (D)


Several of the verbs in the above example sentences are written in boldface. These are verbs that are frequently used to indicate placement in both the accusative and dative. Stellen is used when placing objects in an upright position, whereas stehen indicates something that is standing upright, which can include people and objects (especially those with feet, legs, or a base, such as a table, chair, lamp, or car). Setzen and sitzen are used for people and animals to indicate setting (oneself) down (setzen) or being in a sitting position (sitzen). Legen applies to placing objects in a horizontal position, but liegen describes something that is already lying down (similar to the English “lay” vs. “lie”). In addition, setzen, stellen, and legen include a reflexive pronoun when talking about a person (e.g. Setz dich! / Set yourself down!); in English, this reflexive pronoun is often implied/omitted. The final verbs of placement are hängen and stecken, the former meaning “to hang” and the latter defined as “to stick” or “to put in(to)” (e.g. Er steckt die Flasche in seinen Rucksack. / Die Flasche steckt im Rucksack.).

To determine which verb of placement is needed, consider the two questions “Wo? and “Wohin?”. Wo (where, at what place/location) requires the dative case, whereas wohin (where to) uses the accusative case.

Beispiele:

Wohin gehst du heute Abend?          Where are you going (to) this evening?

Wo stellst du die Flasche hin?           Where are you putting the bottle?

Wo sind Sie im Moment?                    Where are you at the moment?

Wo steht die Flasche?                           Where is the bottle (standing/at)?

In the first two examples, the accusative is used to indicate that there is motion to a place, whether that is a person or an object that is being moved. The last two examples are in the dative, and they have to do with a set or static location. Consider, however, the following example:

Ich gehe gern im Park joggen.          I like to go jogging in the park.

In this sentence, the the person is in motion, but it is within a particular place and is, therefore, in the dative case (im Park).

 

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Most German prepositions are always followed by the same case, but two-way prepositions are prepositions that can take either the accusative or dative case. There are nine of these two-way prepositions:
an,  auf,  hinter,  neben,  in,  über,  unter,  vor,  zwischen

 

"Ich stelle die Tasse auf den Tisch.", "Die Kinder spielen im Garten." Confused about how to use the two-way prepositions in German? Here is where you learn it with the comparison of in and into and other usefull examples.

Die neue Wohnung

Am Wochenende zog ich in meine neue Wohnung ein. Einige Freunde halfen mir mit dem Umzug. Wir packten alle Möbelstücke von der alten Wohnung ein, und luden alles in einen Möbelwagen auf. Es war schwere Arbeit, denn ich wohnte im dritten Stock. 

Wir fuhren ins Stadtzentrum, wo meine neue Wohnung liegt. Zum Glück ist die neue Wohnung im ersten Stock, also mussten wir die Möbel nur einen Stock hinauf schleppen. Dennoch machte es viel Arbeit für uns. Nach jedem Mal raufgehen stellten wir die Möbelstücke in das dementsprechende Zimmer. Zum Beispiel stellte ich meinen Sessel ins Wohnzimmer.

Kurt brachte den kleinen Esstisch in die Küche. Ich stellte die Mikrowelle auf den Küchenschrank, und stellte die zwei Stühle an den Esstisch. Es gab schon einen Backofen, Herd und Kühlschrank. Sven und Christian legten die Bettteile ins Schlafzimmer, und dann bauten sie das Bett wieder zusammen. Ich trug selber den Nachttisch hinauf, und stellte ihn neben das Bett. Danach hängte ich mein Lieblingskunstwerk (eigentlich nur ein Poster davon) an die Wand hinter meinem Bett: Pablo Picassos Der alte Gitarrenspieler. 

Zuletzt schleppten Kurt und Sven die Couch nach oben und stellten sie vor den Couchtisch. Wir waren total erschöpft, aber ich holte indisches Essen für alle vom indischen Restaurant in der Nähe. Wir hatten es alle verdient!

Vocabulary

der Umzug, -̈e                  move
das Möbelstück, -e           piece of furniture
der Möbelwagen, -           moving van/truck
der Stock, -̈e                     floor (of a building)
das Stadtzentrum             city center / downtown
die Treppe, -n                   (flight of) stairs
der Sessel, -                     armchair
der Esstisch, -e                dining / kitchen table
der Küchenschrank, -̈e     kitchen cabinet
der Stuhl, -̈e                      chair
der Backofen, -                 oven
der Herd, -en                    range/stove
der Kühlschrank, -̈e          refrigerator
der Nachttisch, -e             night stand 
das Kunstwerk, -e            artwork
der Couchtisch, -e            coffee table

einziehen                          to move in
aufladen                            to load up
schleppen                          to carry
stellen                                to place or put (upright)
zusammenbauen               to reassemble
verdienen                           to earn

dementsprechend              corresponding
erschöpft                            exhausted

Questions:
1. List the infinitive forms all of the irregular verbs in the simple past tense from the text above.
2. Which verbs use the accusative case? 
3. What are some words that indicate direction?
4. How is the furniture organized as it is brought into the new apartment?
5. Which two-way prepositions - if any - appear in the text?
 
Answers:
1. einziehen, helfen, aufladen, sein, fahren, bringen (mixed verb), geben, tragen, sein
2. einziehen, einpacken, aufladen, schleppen, machen, stellen, bringen, geben, legen, zusammenbauen, tragen, hängen, holen, haben
3. hinauf, rauf, nach oben
4. It is put in its respective room (e.g. bed goes in the bedroom).
5. in, auf, an, neben, vor
 
A. Which two-way preposition fits best?

1. Er legt das Buch ___ den Tisch.
2. Wir sitzen ___ dem Esstisch.
3. Ich stelle das Auto ___ die Garage.
4. Der Lehrer steht ___ der Klasse.
5. Gehen Sie ___ die Brücke?
6. Sie hängt das Poster ___ die Wand.
7. Martin und Margarete wohnen ___ dem Hotel.
8. Die Post liegt ___ der Bank und dem Supermarkt.
9. Hans steht ___ seiner Frau.
10. Der Hund legt sich ___ das Bett hin.

B. Fill in the correct definite article based on the case. The gender of the nouns are listed after each sentence (m = masculine, f = feminine, n = neuter).

1. Wir stehen vor ___ Theater. (n)
2. Gehen Sie in ___ Kino? (n)
3. Die Katze liegt auf ___ Couch. (f)
4. Das Licht hängt über ___ Tisch. (m)
5. Peter stellt seine Flasche Cola in ___ Kühlschrank. (m)
6. Patricia geht an ___ Tankstelle. (f)
7. Der Hund läuft hinter ___ Sofa. (n)
8. Michael sitzt auf ___ Sessel. (m)
9. Das Kind legt die Fernbedienung (remote) unter ___ Nachttisch. (m)
10. Die Grille steht hinter ___ Haus. (n)
Answers:
A. 1. auf  2. an  3. in  4. vor  5. über  6. an  7. neben  8. zwischen  9. hinter/vor/neben  10. unter
B. 1. dem  2. das  3. der  4. dem  5. den  6. die  7. das  8. dem  9. den  10. dem
 
 

Listen to the audio and try to answer the following questions.

Questions

1. Which prepositions were used and with what case? 
2. Where did Silke, his wife, hide Easter eggs? 
3. Who found the eggs in the garage? 
4. How many eggs did they hide behind the rosebush? 
5. Which two eggs were never found? 

 Answers

1. im (in dem Garten - dative), unter (den Grill - accusative) in (den Grill -accusative), hinter (dem Tannenbaum - dative), in (der Garage - dative), unter (dem Auto - dative), auf (das Hundehaus - accusative) in (das Hundehaus -accusative), in (der Garage - dative), hinter (den Tannenbaum - accusative), in (das Hundehaus - accusative), unter (dem Grill - dative)
2. Silke hid one egg on top of the dog house, and one inside the doghouse
3. Anna found the eggs in the garage. 
4. No rosebush was mentioned. 
5. No one found the egg inside the grill, and the one on top of the doghouse. 
 

Transcript

Letztes Wochenede haben meine Familie und ich Ostern gefeiert. Meine Frau und ich haben im Garten überall kleine Schokoladeneier versteckt.

Ich habe ein Ei unter den Grill gelegt, und ein Ei in den Grill. Zwei Eier habe ich hinter dem Tannenbaum versteckt. Zwei Eier habe ich in der Garage, unter dem Auto versteckt. Silke, meine Frau, hat ein Ei auf das Hundehaus, und ein Ei in das Hundehaus gelegt.

Meine Tochter Anna hat nicht lange gesucht. Sie hat sofort die Eier in der Garage gefunden. Dann ist sie hinter den Tannenbaum gelaufen und hat dort zwei Eier gefunden. Bea, meine zweite Tochter, ist sofort in das Hundehaus gelaufen und hat dort ein Ei gefunden. Dann hat sie das Ei unter dem Grill gefunden. Aber zwei Eier sind übrig.

Vocabulary

(das) Ostern - Easter
feiern - to celebrate
verstecken - to hide
legen - to put, lay
der Grill(s) - the grill, bbq
der Tannenbaum (bäume) - the fir tree
übrig - left (over)

 

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