German Negation

Beginner German - Level A1

Overview

German negation or negative sentences in German grammar are formed with the words nicht (not) and kein (no/none). The tricky part is understanding when to use nicht and when to use kein and where to put them in a sentence.

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German Negation

Negative Article

The indefinite article in German (a, an, any in English), has endings based on the gender and case of the noun it precedes. The indefinite article does not have a plural form (e.g. one cannot say “a dogs” or “an elephants” in English); however, the negative article ‘kein’ does (see table below). The English equivalent of the negative article is a construction involving the word ‘not’ plus the appropriate indefinite article (e.g. “not a dog” or “not an elephant”). The following table represents the indefinite and negative articles in the nominative case.

Indefinit-NegativArtikel-1

Negation: “nicht” vs. “kein”

There are two basic rules to keep in mind when negating something in German:

  • If the word is a noun, use “kein”
  • For all other parts of speech (e.g. verbs, adverbs, adjectives, possessive pronouns, prepositional phrases, definite articles), use “nicht”

For nouns, simply use “kein” plus the appropriate ending based on gender of the noun it precedes. For example:   Das ist kein Apfel, das ist eine Birne. / That is not an apple, that is a pear.   Note in this example that there is no word immediately preceding “Apfel,” but, if a definite article were inserted, “nicht” could be used to negate which specific apple is being referred to:  Das ist nicht der Apfel, den ich meine. / That is not the apple that I mean. In this example, “nicht” can come before the noun precisely because the noun is not being negated, but rather the definite article “der” (“the”). This implies that another apple will be referred to, pointed out, or otherwise mentioned in the rest of the conversation or exchange.

 

“Nicht” negates that which it precedes, and it can negate an entire thought. Here are some examples of “nicht” in usage:

  1. Ich glaube das nicht. / I do not believe that.  (verb negated)
  2. Ich esse nicht gern Spargel. / I do not like to eat asparagus.  (adverb negated)
  3. Diese Blume ist nicht schön. / This flower is not beautiful.  (adjective negated)
  4. Ich esse Pizza nicht mit einer Gabel. / I do not eat pizza with a fork. (prepositional phrase negated)
  5. Ich gehe heute in die Disko nicht. / I am not going today to the club. (entire thought negated)

In addition, the placement of “nicht” makes a significant difference as to the meaning of the sentence. Consider the following sentences:

  • Er liest jetzt das Buch in der Bibliothek nicht.  (He is not reading. (no special emphasis))
  • Er liest jetzt nicht das Buch in der Bibliothek.  (He is reading now, but not the book.)
  • Er liest jetzt das Buch nicht in der Bibliothek.  (He is reading the book now, but not in the library.)
  • Er liest nicht jetzt das Buch in der Bibliothek.  (He does not read the book now, but might later.)
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Negation or negative sentences in German grammar are formed with the words nicht (not) and kein (no/none). The tricky part is understanding when to use nicht and when to use kein and where to put them in a sentence. Learn about the word order of negative sentences in German and when to use nicht or kein.

Es gibt kein schlechtes Wetter, es gibt nur falsche Kleidung.


Florian und Mirko unterhalten sich. Über das Wetter kann man nicht streiten. Aber Mirko und Florian sind anderer Meinung.

Florian: Ich mag Sommer nicht. Da ist es viel zu heiss! 

Mirko: Im Sommer kann man schwimmen gehen! Das kann man im Winter nicht!

Florian: Im Winter kann man snowboarden. Das kann man im Sommer nicht!

Mirko: Winter ist viel zu kalt. Mann kann nicht draussen Sport machen, und es wird viel zu früh dunkel!

Florian: Stell dir vor: Die Berge. Schnee. Ein heisser Glühwein! Die Piste runtersausen auf einem Snowboard. 

Mirko: Ich habe kein Snowboard. Und ich mag Schnee nicht. Stell dir vor: Ein See. Kühles Wasser. Ein Erdbeereis. Ein spannendes Buch! 

Florian: Mann kann auch im Winter lesen und ein Eis essen?

Mirko: Aber nicht draussen!

Florian: Natürlich draussen! Du musst dich halt fest anziehen. Es gibt kein schlechtes Wetter, es gibt nur falsche Kleidung. 


Vocabulary:
das Wetter - the weather
sich unterhalten - to have a conversation (careful: reflexive verb!)
der Sommer  - the summer
der Winter - the winter
draussen - outside, outdoors
dunkel  - dark
früh - early
zu - here: too
der Berg(e) - the mountain
der Schnee - the snow
schneien - to snow
der Glühwein(e) - the mulled wine
die Piste(n) - the (skiing) slope
runtersausen - to whiz down
der See(n)  - the lake
kühl - cool
das Eis - the ice, ice cream
spannend - suspenseful 
anziehen - to get dressed
fest anziehen - dress warmly 
Es gibt - there is/are 
falsch - wrong 


Questions: 
1. When was "kein/e" used for negation?
2. When was "nicht" used? 
3. What does Florian like and why?
4. What does Mirko like and why?
5. Why does Mirko dislike Winter? 
Answers: 
1. "Ich habe kein Snowboard" ( I have no snowboard). "Es gibt kein schlechtes Wetter" (There is no [such thing as] bad weather.)
2. "... kann man nicht streiten" (cannot argue about), "Ich mag Sommer nicht. (I don't like summer), "Das kann man im Winter nicht." (One cannot do that in Winter.), "Mann kann nicht draussen Sport machen." (One cannot do Sports outside/outdoors.) "Und ich mag Schnee nicht." (And I don't like snow.), "Aber nicht draussen." (But not outside), 

1.  a. Ich spreche nicht Deutsch. 

     b. Ich liebe dich nicht. (Ich liebe nicht dich -> emphasis on "you")
     c. Ich esse morgens nicht. 
     d. Wir gehen nicht ins Kino. 
     e. Ich rufe ihn nicht an. (Ich rufe nicht ihn an -> emphasis on "him")

2. a. Ich spiele nicht gerne Fussball. 
    b. Er spricht nicht gut Englich. 
    c. Wir essen nicht zusammen. 
    d. Sie gehen (nicht) morgen (nicht) essen. 
    e. Du spielst nicht gut Klavier. 

3. a. Ich habe kein Auto. 
    b. Er trinkt keinen Kaffee. (masc. accusative)
    c. Das ist kein Hund, sondern ein Wolf. 
    d. Ist das kein Milchkaffee?
    e. Er mag kein rote Beete. 

4. a. Ich verstehe dich nicht
    b. Das sind nicht Petras Schuhe. 
    c. Er hat keine Geschwister. 
    d. Wir haben keine Haustiere. 
    e. Sie muss nicht früh aufstehen. 

Kein

A. What are the correct endings for "kein" in the following sentences?


1. Es gibt hier kein__ Toilette.
    A) er
    B) em
    C) en
    D) e

2. Wir haben kein__ Hund.
    A) e
    B) en
    C) es
    D) er

3. Er wohnt in kein__ Haus, sondern in einer Wohnung.
    A) er
    B) --
    C) em
    D) s

4. Haben Sie kein__ Äpfel?
    A) en
    B) e
    C) er
    D) s

5. Katja braucht kein__ Freund.
    A) en
    B) em
    C) --
    D)  e

B. Uses of Kein


1. In which case would you not use "kein"?
    A) before a noun
    B) before a preposition
    C) before a direct object
    D) before an indirect object

2. Which sentence contains an incorrect use of "kein"?
    A) Wir haben im Moment keine Zeit.
    B) Ich habe keine Ahnung was los ist.
    C) Es ist kein Wunder, dass du müde bist!
    D) Erik spielt kein gern Tennis. 

3. Which sentence contains a correct use of "kein"?
    A) Gisela geht keins schwimmen.
    B) Ich trinke Tee kein.
    C) Sie isst keine Nudeln.
    D) Habt ihr keins Fahrrad?

4. In which case(s) would you not use "kein"?
    A) before verbs
    B) before proper nouns
    C) before adjectives
    D) before pronouns

5. Which sentence contains an incorrect use of "kein"?
    A) Er gibt keine frische Luft.
    B) Sie haben keine Idee.
    C) Rita und Frank essen keinen Kuchen.
    D) Ich trinke Cola kein.


Answer Key:

A. 1. D  2. B  3. C  4. B  5. A
B. 1. B  2. D  3. C  4. A,B,C,D  5. D

Listen to the audio and try to answer the following questions.

 

Questions

1. When was "kein" used, and when was "nicht" used?
2. What is wrong with his current apartment? 
3. What is the one positive thing about his current apartment?
4. Does his current apartment have a balcony? 
5. What does his dream apartment have to be close to? 

 Answers

1. "Ich mag sie nicht.", "sie ist nicht sehr schön.", "Sie hat keinen Balkon", "ist nicht sehr gross.", "muss nicht sehr gross sein", "einfach keinen Platz" "nicht zu gross und nicht zu klein", "ich habe kein Auto", "ist nicht all zu weit weg"
2. His current apartment is too small and too dark. It is not very beautiful and it has no balcony. 
3. It is close to a train station. 
4. His current apartment does not have a balcony. 
5. It has to be close to a train station. 
 

Transcript

Ich suche nach einer neuen Wohnung. Meine Wohnung ist zu klein und zu dunkel. Ich mag sie nicht. Und sie ist nicht sehr schön. Sie hat keinen Balkon, und das Schlafzimmer ist nicht sehr gross. Das Schlafzimmer muss nicht sehr gross sein. Aber in meinem Schlafzimmer habe ich einfach keinen Platz. Ich will umziehen. Meine Traumwohnung ist nicht zu gross und nicht zu klein. Sie ist genau richtig. Sie hat eine geräumige Küche und einen Balkon. Sie muss auch in der Nähe eines Bahnhofs sein. Ich habe kein Auto, und fahre oft mit dem Bus und der S-Bahn. Meine jetzige Wohnung ist nicht all zu weit von einer S-Bahn Station. Das ist super.

Vocabulary

suchen - to search
die Wohnung(en)  - the apartment
zu  - here: too (zu klein - too small)
dunkel - dark
der Balkon(e) - the balcony
das Schlafzimmer(-) - the bedroom
der Platz (Plätze) - place, square, here: room
einfach - simple/simply, easy
umziehen - to move (careful: separable verb!)
genau - exact(ly)
geräumig - spacious
die Küche(n) - the kitchen
die Nähe(n) - the proximity (in der Nähe - near/in the proximity)
der Bahnhof(höfe) - the (train/bus) station
der Bus (Busse) - the bus
die S-Bahn (S-Bahnen)  - lit; "Schnellbahn", commuter train
weit weg - far away
nicht all zu weit - not all that far away

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