German Irregular Verbs

Beginner German - Level A1


German irregular verbs, also called strong verbs in German, can be distinguished from the other types of verbs. In German, there are about 150 strong verbs. The vowel, which normally changes in the verb, is called “Ablaut”. There's more... let's look.


Irregular and stem vowel change verbs

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German Irregular Verbs

In English and in German, there are different kinds of verbs. What constitutes an irregular verb is if there are conjugation changes in either the simple present tense (das Präsens), or the the simple past (das Präteritum/Imperfekt), that differ from the regular conjugation patterns. Verbs that show now changes in their conjugation in any of the tenses are called "regular verbs". Verbs that have irregularities in their conjugation in any or all of the tenses is considered an "irregular verb". 

1. Regular verbs

To demonstrate this, let's first look at a verb that shows no irregularities in its conjugation. This means that the word stem stays the same for all pronouns and all tenses. (Example: spielen - to play)

Notice that the verb stem "spiel-" stays the same for all pronouns and all tenses. 

2. Irregular Verbs 

A number of verbs in the present tense second- and third-person singular forms (“du” and “er/sie/es”) have a stem vowel change. Some verbs substitute “i” for “e” (e.g. treffen). Other substitutions include “ä” for “a” (laufen, fahren, waschen) and “ie” for “e” (lesen, sehen, empfehlen). Some irregular verbs show now changes in the present tense conjugation, but in the simple past conjugation (e.g. gehen)

Notice how in the example above, the vowel change appears for "du" and "er/sie/es". The word stem is also different in the simple past conjugation.
The verb "sein" (to be), and "haben" (to have) are both irregular verbs, as they follow an irregular conjugation pattern. 

3. Common Vowel Changes in the Present Tense 

a -> ä
Examples: schlafen, laufen, tragen
Ich schlafe, du schläfst, er/sie/es schläft, wir schlafen, ihr schlaft, sie/Sie schlafen

e -> i
Examples: geben, essen, helfen, sprechen
Ich gebe, du gibst, er/sie/es gibt, wir geben, ihr gebt, sie/Sie geben

e -> ie
Examples: sehen, lesen, 
Ich sehe, du siehst, er/sie/es sieht, wir sehen, ihr seht, sie/Sie sehen

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In German, there are about 150 strong verbs. The vowel, which normally changes in the verb, is called “Ablaut”. There are three typical patterns of “Ablaut” changes: e – i – a: “gehen – ging – gegangen” a – u – a: “fahren – fuhr – gefahren” i – a – u: “finden – fand – gefunden”

Father and son in the countryside on a sunny day

Wie der Vater so der Sohn

Volker und Tino sind Vater und Sohn. Sie machen vieles zusammen. Sie sind sich sehr ähnlich"

"Mein Sohn Tino und ich sind uns sehr ähnlich. Manchmal ist es sogar unheimlich. Ich lese gerne Krimis. Tino liest gerne Krimis. Ich esse keine rote Beete. Tino isst auch keine rote Beete. Ich koche gerne. Tino kocht gerne. Ich fahre nicht gerne mit dem Zug. Tino fährt nicht gerne mit dem Zug. Ich sehe gerne Fussball im Fernsehen. Tino sieht gerne Fussball im Fernsehen. Ich spreche mit einem leicht bayerischen Akzent, und Tino spricht auch mit meinem leicht bayerischen Akzent. Ich trage gerne Hüte. Tino trägt gerne Hüte. Ich sehe so aus wie mein Vater, und Tino sieht so aus wie ich. Es ist wirklich unheimlich! 

1. What irregular verbs were used in the text?
2. Where there any regular verbs in the text?
3. Who does TIno look like?
4. What things do they both dislike? 
5. What do they both like to wear? 

1. sein (to be), lesen (to read), essen (to eat), fahren (to drive), sehen (to see, watch), sprechen (to speak), tragen (to wear), aussehen (to look like)
2. Yes. Kochen (to cook)
3. Tino looks like his dad, who looks like his dad. 
4. They both dislike red beets and riding on trains. 
5.They both like to wear hats. 

ähnlich - similar
manchmal - sometimes
unheimlich - eerie, creepy 
der Krimi(s) - the crime book/story/movie
die (rote) Beete(n) - the (red) beet
bayerisch - Bavarian 
der Akzent(e) - the accent
leicht - here: mild, soft
der Hut(Hüte) - the hat

1. Conjugate the following irregular verbs:
   a. sprechen
   b. essen
   c. geben
   d. lesen
   e. nehmen

2. Choose one of the verbs and complete the sentences below: 
   lesen, schlafen, sehen, sprechen, haben
   a. Er ______ English, Französich, und Deutsch. 
   b. Du ______ jeden abend ein Buch. 
   c. Sie ______ einen Bruder und zwei Schwestern
   d. Das Kind _______ in seinem Bett. 
   e. Er _____ seinem Vater sehr ähnlich. (simliar) 

3. Detect the mistakes:
   a. Er ist gerne Käsekuchen. 
   b. Sie sprechen gut English. 
   c. Sie isst Ärztin. 
   d. Er wirft den Ball. 
   e. Ich wäsche das Auto, 

4. Identify the irregular verb in each row
   a. spielen, kochen, essen
   b. waschen, machen, lernen
   c. kaufen, arbeiten, sein
   d. kommen, wecken, lesen
   e. nehmen, werfen, geben

1. a. Ich spreche, du sprichst, er/sie/es spricht, wir sprechen, ihr sprecht, sie/Sie sprechen (to speak)
   b. ich esse, du isst, er/sie/es isst, wir essen, ihr esst, sie/Sie essen (to eat)
   c. ich gebe, du gibst, er/sie/es gibt, wir geben, ihr gebt, sie/Sie geben (to give)
   d. ich lese, die liest, er/sie/es liest, wir lesen, ihr lest, sie/Sie lesen (to read)

2. a. Er spricht English, Französich, und Deutsch. (He speaks Eng, Fr, and German)
   b. Du liest jeden Abend ein Buch. (You read a book every evening.)
   c. Sie hat einen Bruder und zwei Schwestern. She has a brother and two sisters.)
   d. Das Kind schläft in seinem Bett. (The child sleeps in his bed.)
   e. Er sieht seinem Vater sehr ähnlich. (He looks like his dad/similar to his dad.)

3. Detect the mistakes:
   a. Er ist -> isst gerne Käsekuchen. (He likes to eat cheesecake.)
   b. Sie sprechen gut English. (They/You speak English well.) 
   c. Sie isst -> ist Ärztin. (She is a doctor.)
   d. Er wirft den Ball. (He throws the ball.)
   c. Ich wäsche -> wasche das Auto. (I wash the car.)

4.a. spielen, kochen, essen
   b. waschen, machen, lernen (to wasch, to make, to learn)
   c. kaufen, arbeiten, sein (to buy, to work, to be)
   d. kommen, wecken, lesen (to come, to wake, to read) 
 e. nehmenwerfengeben (to take, to throw, to give)

Listen to the audio and try to answer the following questions.


1. What irregular verbs were used in the text?
2. Were there any regular verbs in the text?
3. What are the things they like doing together?
4. What is one of the problems with cooking together?
5. What is his name? 


1. (los)fahren (to drive, to start driving), nehmen (to take), lesen (to read), sein (to be), essen (to eat), verschlafen (to oversleep)
2. Yes: sich freuen (to look forward to), spielen (to play), kochen (to cook), wandern (to hike), machen (to make/do)
3. They like to cook together, and they like to hike together. 
4. He is a vegetarian, she eats meat. 
5.His name is Jochen. 


Am Wochenende fahren Linda, meine Frau, und ich in den Urlaub. Ich fahre schon am Freitag los. Linda fährt am Samstag. Wir fahren mit dem Auto an den Bodensee.

Wir freuen uns schon. Linda nimmt ein paar Bücher mit, denn sie liest gerne. Ich spiele gerne Karten, also nehme ich meine Karten mit. Linda und ich kochen sehr gerne zusammen. Wir haben nur ein Problem. Ich bin Vegetarier, und Linda isst Fleisch. Aber so problematisch ist das nicht. Sie kocht sich dann einfach ein bisschen Fleisch dazu.

Linda und ich wandern gerne. Am Bodensee kann man schöne Wanderungen machen. Am Dienstag machen wir eine Tageswanderung.  Linda hat schon gesagt: „ Jochen, verschlaf nicht!“. Ich verschlafe schon nicht. Vielleicht verschläft sie ja selbst!


der Urlaub - the vacation
der Bodensee - Lake Constance 
die Karte(n) - the (playing) card
der Vegetarier/die Vegetarierin(nen) - the vegetarian
das Fleisch - the meat
problematisch - problematic
dazu - to, to that
die Wanderung(en) - the hike
vielleicht - maybe, perhaps

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